Hurd on the Hill: Protecting the Homeland

October 5, 2015
Hurd on the Hill: Local Columns
Stopping Foreign Fighter and Terrorist Travel

If you had told me on September 12, 2001 that over 14 years would go by without us seeing another major terrorist attack on U.S. soil, I would not have believed you. That seemed unlikely the day after 9/11.

Credit for this success is owed to the efforts and cooperation of our brave men and women in uniform, those serving in our intelligence agencies, the hard working folks in law enforcement and our diplomats around the globe. I was proud to do my own part as an undercover officer in the CIA for almost ten years during this time and I can tell you from first-hand experience that vigilance is a key part of keeping our Homeland safe.

Though the enemy we face has altered and their tactics have changed, the need for vigilance is more important than ever. Though we have not experienced another 9/11, we cannot afford to grow complacent. Our new enemy in the form of ISIS has already proven to have built inroads and relationships with some of our very own citizens. Like you, I find this deeply concerning.

ISIS readily claimed credit for the attack in Garland, Texas last May, showing the range of their influence. There is a vast difference between the nightly letter drops on people’s doorsteps that al-Qaida used to recruit new followers and spread propaganda that I saw during my time in Afghanistan, and the sophisticated use of social media by ISIS. Perhaps hundreds were reached by al-Qaida’s efforts. ISIS is touching hundreds of thousands. And it is our young people that they are talking to.

The efforts by ISIS to recruit young people in the U.S. and Europe to join the fight have been frighteningly successful. These radicalized youth come from various national and socioeconomic backgrounds and they believe they are heading towards adventure when they travel to Syria. Sadly, they are far more likely to end their journey with a bomb dropped on their head or with a bullet to the chest on the battlefield.

Even more concerning than their travel to Syria to fight alongside ISIS, is the chance that they will be sent back to their own country, intending to perform their own terrorist attack at home.

How do we stop this?

Six months ago I was tapped by Homeland Committee Chairman Michael McCaul to work alongside other representatives to find out. Many of us joined the Foreign Fighter Task Force with first-hand experience in facing our enemies and winning. Together, we traveled to the Middle East and Europe to learn what our allies are doing right and where they need to improve. We studied our own efforts and found gaps in our own strategies and tactics that endanger the Homeland.

For example, there is not a centralized international database of terrorist sympathizers that countries are uniformly cross-referencing to screen individuals as they pass through airports. Because intelligence is not being shared and properly utilized, known terrorists easily leave western countries, instead of being apprehended.

Our own intelligence sharing capabilities have improved significantly since 9/11 but we can do more to ensure the right information gets to the right people to keep terrorists on the run and off our shores.

We also need to do far more to reach out to the young people who are at risk for being recruited. They need to be educated on the very real dangers they face should they decide to join ISIS.

Our Task Force developed 32 key takeaways from our research and the next step is to develop sound policy and legislation which will help us deter foreign fighter travel for good. I encourage you to read more about our findings in the press release section of my website. 

Collaboration is essential. Vigilance is key. There’s just too much at stake to not do everything it takes.

Hurd on the Hill: Protegiendo la Patria

Deteniendo los Viajes e Terroristas y Combatientes Extranjeros

Si me hubieras dicho el 12 de septiembre de 2001 que más de 14 años pasarían sin ver otro ataque terrorista en tierra estadounidense, no lo hubiera creído. En los días después de 9/11 eso parecía improbable.

Crédito para este éxito se debe a los esfuerzos y la cooperación de nuestros hombres y mujeres  valientes en uniforme, los que sirven en nuestras agencias de inteligencia, la gente que trabaja arduamente en el orden público, y nuestros diplomáticos alrededor del mundo. Siento orgullo de haber hecho mi parte en mi trabajo como agente clandestino de la CIA por casi diez años durante ese tiempo y puedo decirles por experiencia propia que mantener la vigilancia es una parte esencial para proteger nuestra patria.

Aunque el enemigo que enfrentamos y las tácticas que usan han cambiado, la necesidad de mantener la vigilancia es más importante que nunca. Aunque no hemos experimentado otro 9/11, no podemos volvernos complaciente. Nuestro nuevo enemigo en la forma de ISIS ya ha demostrado su influencia en avances y relaciones con algunos de nuestros propios ciudadanos. Igual que Ud., esto me parece profundamente preocupante.

ISIS fácilmente tomo crédito por el ataque en Garland, Texas el Mayo pasado, demostrando el alcance de su influencia. Hay una gran diferencia entre las entregas nocturnas de cartas en las puertas que vi durante mi tiempo en Afganistán, que utilizaba al-Qaida para reclutar a nuevos seguidores y dispersar propaganda ha el uso sofisticado de los medios sociales por ISIS. Tal vez fueron cientos los alcanzados por los esfuerzos de al-Qaida. ISIS está alcanzando a cientos de miles. Y son nuestros jóvenes con quien se están comunicando.

Los esfuerzos por ISIS para reclutar jóvenes en los Estados Unidos y Europa para unirse a su lucha han sido alarmantemente exitosos. Estos jóvenes radicalizados provienen de diversos orígenes nacionales y socio-económicos y creen que se dirigen hacia la aventura cuando viajan a Siria. Lamentablemente, son más propensos a terminar su recorrido con una bomba que cae sobre su cabeza o con una bala al pecho en el campo de batalla.                                                                                                                                                      

Aún más preocupante que su viaje a Siria a pelear junto a ISIS, es la posibilidad que sean regresados a sus países de origen con la intención de actualizar sus propios ataques terroristas.

¿Cómo detenemos esto?

Hace seis meses que fui elegido por el Presidente del Comité de la Seguridad Nacional Michael McCaul para trabajar junto a otros representantes para encontrarle una solución a esto. Muchos de nosotros debajo del Grupo Congresional de Combatientes Extranjeros entramos con experiencia de primera mano en enfrentamientos victoriosos contra nuestros enemigos. Juntos, viajamos al Medio Oriente y Europa para descubrir lo que están haciendo bien nuestros aliados y dónde necesitan mejorar. Estudiamos nuestros propios esfuerzos y encontramos brechas que existen en nuestras propias estrategias y tácticas que ponen en peligro la patria.

Por ejemplo, no hay una base internacional centralizada de datos de simpatizantes de terroristas a la cual países pueden usar como referencias para los individuos que pasan a través de aeropuertos. Como la información no es compartida ni utilizada correctamente, los terroristas conocidos fácilmente viajan de los países occidentales, en lugar de ser detenidos.

Nuestra propia capacidad de compartir inteligencia ha mejorado significativamente desde el 9/11, pero podemos hacer más para garantizar que la información correcta llegue a las personas adecuadas para mantener a los terroristas en fuga y fuera de nuestras costas.

También tenemos que hacer mucho más para llegar a los jóvenes que están en riesgo de ser reclutados. Necesitan ser educados sobre los peligros reales que enfrentarían si deciden unirse a ISIS.

Nuestro Grupo Congresional destaco 32 puntos claves en nuestra investigación y el siguiente paso es desarrollar una política y legislación sana que nos ayudará a impedir el viaje de combatientes extranjeros permanentemente. Les animo a leer más acerca de nuestros encuentros en la sección de prensa de mi sitio web. www.Hurd.House.gov/media-center/press-releases

La colaboración es esencial. La vigilancia es clave. Hay demasiado en juego para no hacer todo que lo necesario.

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Un ex agente clandestino del CIA, empresario y experto en seguridad cibernética, Will Hurd es el Representante del Distrito del Congreso 23 de Texas. En Washington, se desempeña como Vicepresidente del Subcomité de la Seguridad Fronteriza y Marítima del Comité de Seguridad Nacional y Presidente de la Subcomité de Tecnología de Información en el Comité de Supervisión y Reforma del Gobierno.