Hurd on the Hill: A Spotlight on Hispanic American Veterans

September 12, 2016
Hurd on the Hill: Local Columns

September 15th marks the beginning of Hispanic Heritage Month, and there certainly is a lot to celebrate. From the renowned art, music and architecture, to the Missions in El Paso and San Antonio, the Hispanic culture and community has left an everlasting impact on our state and nation.  From the fight for Texas Independence, to the War on Terror, Hispanics have fought and died to protect our shared American values. With several military installations such as Laughlin Air Force Base and Camp Bullis, and major installations such as Joint Base San Antonio and Ft. Bliss nearby, there is no better place to revere the selfless sacrifices of Hispanic service members than the 23rd Congressional District of Texas.

Corporal Benito Martinez of Fort Hancock was one of the countless Mexican-American soldiers who paid the ultimate price for our country. At the age of 18, Martinez joined the United States Army and was stationed in Hawaii until the North Korean Communist Forces invaded the Republic of Korea in 1950. While deployed in Korea, Martinez’s outpost was attacked by North Korean soldiers. Under heavy enemy fire, Martinez chose to stay behind alone, inflicting numerous casualties on the attacking troops before being mortally wounded, so that his unit could reorganize, counterattack, and regain their ground. Corporal Martinez was awarded the Medal of Honor for his courage and is buried with full military honors at Fort Bliss Cemetery. His memory lives on through the elementary schools that bear his name in both Fort Hancock and El Paso.

Another incredible example of heroism and uncommon valor is Private Marcelino Serna, a Mexican immigrant and the most decorated WWI Veteran from Texas. In a single firefight, Serna’s exceptional heroism allowed him to single-handedly kill 26 Germans and capture an additional 24, for which he was awarded two Purple Hearts and the Distinguished Service Cross. Serna is currently being reviewed to posthumously be awarded the Congressional Medal of Honor for his dedication and fearlessness serving the United States of America.

Hispanic representation in our Armed Forces has been rapidly increasing since the late 1980’s. Heroes like Private Serna and Corporal Martinez paved the way for thousands of Hispanic service members who now make up over 12 percent of post-9/11 veterans. In 2011, almost 17 percent of all new recruits were of Hispanic descent.

To honor Private Serna and the tens of thousands of Hispanic Americans who followed in his footsteps, I introduced a bill to rename the Tornillo Port of Entry after him. This bill passed the House with unanimous support and is currently awaiting action in the Senate. The Tornillo-Marcelino Serna Port of Entry will not only honor this extraordinary man’s service to our nation, it will serve as a reminder of the countless Hispanic American immigrants that have fought valiantly to keep our nation safe. Their sacrifices will not be forgotten.

As Texans, we should embrace the lasting impact that Hispanic Americans have made on our lives and communities. Hispanic Heritage Month offers us an opportunity to celebrate, spread awareness about, and pay tribute to Hispanic Americans who have contributed so much to preserve our way of life. I am grateful for the future generations who will continue the tradition.  

Hurd on the Hill: Un Vistazo A Los Veteranos Hispano-Americanos

El 15 de septiembre marcó el inicio del mes de la cultura hispana y ciertamente hay mucho que celebrar. Desde la música, arte renombrada, y arquitectura hasta las misiones en El Paso y San Antonio, la cultura y la comunidad hispana ha dejado marcado por siempre nuestro estado y nuestra nación. Desde la lucha la independencia de Texas a la guerra contra el terrorismo, los hispanos han luchado y dado sus vidas para proteger los valores americanos que compartimos. Con diversas instalaciones militares como Laughlin Air Forcé Base y Camp Bullis, y otras grandes instalaciones tales como Joint Base San Antonio y el cercano Fort Bliss, no hay mejor lugar para dar reverencia a los sacrificios de los miembros hispanos que han servido a nuestra nación como en el distrito federal número 23 de Texas.

El cabo Benito Martínez de Fort Hanock, uno de los innumerables soldados México-americanos que entregaron sus vidas al servir a su país. A los 18 años, Martínez ingreso a las fuerzas armadas ingresando al United States Army, para luego ser estacionado en Hawái hasta que las fuerzas comunistas norcoreanas invadieron la República de Corea en 1950. Mientras servía en Corea, la base de Martínez fue atacada por soldados norcoreanos. Bajo intenso fuego enemigo, Martínez eligió quedarse atrás solo, causando numerosas bajas a las tropas atacantes antes de ser herido de muerte para que su unidad pudiese reorganizarse, contraatacar, y recobrar el control del campo. Por su valor, el cabo Martínez fue condecorado con La medalla de honor y sepultado con honores en Fort Bliss. Su memoria vive a través de las escuelas primarias que llevan su nombre tanto en Fort Hancock como en El Paso.

Otro increíble ejemplo de heroísmo y excepcional valentía es el soldado Marcelino Serna, un inmigrante mexicano y el más condecorado veterano de la segunda guerra mundial proveniente de Texas. En una sola batalla, el excepcional heroísmo lo llevo a ocasionar 26 bajas alemanas y 24 capturas por las cuales fue condecorado con dos corazones purpuras y la cruz de servicio distinguido. Actualmente, el caso de Serna se encuentra bajo revisión para ser condecorado después de su muerte con la medalla de honor debido a su dedicación y valentía al servir a los Estados Unidos de América.

La representación hispana en nuestras fuerzas armadas ha incrementado desde los últimos años de la década de los ochentas. Héroes como el soldado Serna y el cabo Martínez marcaron el camino para miles de hispanos que hayan conformado más del 12 por ciento de los veteranos que sirvieron a nuestra nación después del 11 de septiembre. En el 2011, casi 17 por ciento de todos los nuevos reclutas son de descendencia hispana.

Para honrar al soldado Serna y a las decenas de miles de Hispano-Americanos que siguieron sus pasos, Introduje el proyecto para cambiar de nombre al puerto de entrada “El Tornillo” para que ahora lleve su nombre. El puerto de entrada Tornillo-Marcelino Serna no solo honrara su el extraordinario servicio que este hombre brindo a su país, sino también servirá como recordatorio de los innumerables inmigrantes Hispano-Americanos que han luchado valerosamente para mantener a nuestra nación a salvo. Sus sacrificios no serán olvidados.

Como Texanos, debemos acoger el durable impacto que los Hispano-Americanos han marcado en nuestras vidas y en nuestras comunidades. El mes de la cultura hispana es una oportunidad para celebrar, hacer conciencia y rendir tributo a las contribuciones de que los hispanos han creado para preservar nuestra manera de vida. Estoy agradecido por las generaciones futuras que continuaran con esta tradición.