Hurd on the Hill: Technology Can Help Our Veterans

March 21, 2016
Hurd on the Hill: Local Columns
Fixing the VA is not a partisan issue; it’s an American issue

A few weeks ago, my Democratic Colleague from Massachusetts, Seth Moulton, posted a video on Facebook that went viral. One of his staffers, who is also a Veteran, tried for several minutes to make an appointment with this local VA medical center on the phone, only to be pushed through a never-ending cycle of prompts that kept taking him back to the beginning. He was never able to talk to a real person and he was unsuccessful in scheduling an appointment. The reaction was universal – “That’s outrageous!”

What’s even more outrageous is that no one was particularly surprised. This level of customer service from the VA has come to be expected, and that is deeply unfortunate.

I am working to change that.

Fixing the VA is not a partisan issue. It is an American issue. I served alongside our men and women in uniform while in the CIA, so I’ve seen first-hand the level of dedication and the extreme sacrifices.

Last week, I called VA officials to testify before a hearing of my IT Subcommittee for Oversight and Government Reform. We drilled down on technical difficulties and cyber vulnerabilities that the VA is currently dealing with. Sadly, like at any federal government agency, there are many. Veterans need to know that their personal information is secure at the VA. And they should be able to have their medical records digitally transferred to the VA after leaving the service. Having to print them out and physically carry them to their doctor is ridiculous in the 21st Century. As Chairman of this committee, it is my job to hold agencies like the VA accountable for improving their cybersecurity posture and employing new technology that allows them to be more effective and cost-efficient.

I also used this opportunity to talk about The Faster Care for Veterans Act, a simple, bipartisan bill I and many of my colleagues have cosponsored. It calls upon the VA to commence a pilot program that will use private-sector, self-scheduling technologies at VA facilities, giving Veterans the ability to schedule an appointment online. Not only will this improve customer service for our Veterans, it will help hold the VA accountable. Those secret, hand-written waiting lists will no longer be possible under this kind of system. Co-sponsoring this legislation was a no-brainer and I look forward to working to gather more support and get it across the finish line.

But there is always more I can do -- not just in Congress, but right here at home. Two of my staffers, Retired Air Force General and surgeon David Young and Army Veteran Jon Arnold, and I stand ready to help Veterans navigate the VA system, answer questions and expedite paperwork. We’ve also held several panels on the Choice Card and will hold more this year in communities across the district. Please call our San Antonio office and let us know if you need help – 210-921-3130. Veterans in the 23rd Congressional District of Texas can rest assured that I am working hard to fix our broken VA and help them get the care they need.

La Tecnología Puede Ayudar A Nuestros Veteranos

Arreglando problemas del VA no es una cuestión partidista; es una cuestión Americana

Hace unas semanas, mi colega Demócrata de Massachusetts, Seth Moulton, publicó un video en Facebook que recibió mucha atención. Un miembro de su equipo, quien también es un veterano, intentó hacer un cita por varios minutos  con su centro médico local del VA por el teléfono, solo para ser llevado por un ciclo interminable de instrucciones que lo llevaban al menú principal. Nunca logró hablar con un representante y su intención en conseguir una cita resulto en fracaso. La reacción era universal – “¡que indignante!”

Aún más indignante es que nadie particularmente estaba sorprendido. Este nivel de servicio por parte del VA ha venido a ser esperado y es muy lamentable.

Yo estoy trabajando para cambiar eso.

El arreglar problemas del VA no es una cuestión partidista. Es una cuestión Americana. Yo serví junto  a nuestros hombres y mujeres en uniforme mientras estaba en la CIA, y he visto de primera mano el nivel intenso de dedicación y sacrificios que toman.

La semana pasada, convoque a los oficiales del VA para testificar en una audiencia de mi Subcomité de IT para la comisión de Supervisión y Reforma del Gobierno. Investigamos las dificultades tecnológicas y las vulnerabilidades cibernéticas que actualmente enfrenta él VA. Lamentablemente, como cualquier agencia federal, hay varias. Los veteranos necesitan saber que su información personal está segura con él VA. También deben de tener la opción de transferir su historial médico digitalmente al VA al terminar su servicio militar. Tener que imprimir y llevarlo a su doctor es ridículo en el siglo 21. Como presidente de este comité, es mi deber responsabilizar al VA para que mejoren su seguridad cibernética e implementar nueva tecnologías que les permitirá a ser más eficientes y efectivos.

También tome esta oportunidad para hablar del Acta Cuidado Rápido Para Veteranos (Faster Care for Veterans Act), un proyecto de ley simple y bipartidista que copatrocine con muchos de mis colegas. Esto es un llamado al VA para empezar un programa experimental que usa tecnologías del sector privado en las facultades del VA, ofreciéndoles a los veteranos la habilidad de hacer las citas electrónicamente. Esto no solo mejorara el servicio para nuestros veteranos, también responsabilizara al VA. Estas listas de esperas secretas y escritas a mano ya no serán posibles bajo de este sistema. El copatrocinar esta legislación fue una decisión fácil y espero trabajar para ganar más apoyo y verlo ser exitoso.

Pero todavía hay más que puedo hacer – no solo en el Congreso, sino también aquí en casa. Dos miembros de mi equipo, el General Retirado de la Fuerza Aérea y cirujano David Young junto con el Veterano del Ejercito Jon Arnold y yo estamos listos para ayudar a los veteranos navegar el sistema del VA, contestar preguntas, y acelerar el papeleo. También hemos organizado varios paneles sobre el Choice Card y tendremos más en este año en las comunidades a lo largo del distrito. Por favor llame a nuestra oficina en San Antonio si necesita ayuda – 210-921-3130. Los veteranos del Distrito Congresional 23 pueden estar seguros que estoy trabajando constantemente para arreglar él VA y para ayudarles a recibir el cuidado que necesitan.