Hurd on the Hill: To Your Health!

April 4, 2016
Hurd on the Hill: Local Columns
Increasing Access to Quality Health Care

The “primary cliff” being faced by the more than three dozen community health clinics in our district was first brought to my attention by Nora Tellez, CEO of the Vida y Salud Health Clinic in Crystal City. Unless action was taken soon by Congress, these local clinics and thousands more that operate in underserved communities across the country would face a 75 percent decrease in their funding. “Devastating” is the word she used to describe the potential impact on their ability to provide vital services to people who depend on these local health care centers.

I would say that the net good these clinics do is incalculable, but they actually save the health care industry an estimated $24 billion every year by providing high-quality preventive health care to patients, allowing them to avoid costly inpatient visits and trips to the Emergency Room. In 2014, more than 217,000 patients in the 23rd Congressional District of Texas were seen at these clinics, which equaled almost 850,000 medical, dental and mental health visits. More than 2,700 people in our district have jobs due to these clinics and their economic output is more than $250 million. When you consider both the economic and health benefits, there is no question that these health centers are well worth the investment.

Thankfully, this Congress moved quickly on H.R. 2, The Medicare Access and CHIP Reauthorization Act, bipartisan legislation that prevented these clinics from going over the fiscal cliff they were facing. My staff and I have also worked with individual clinics to apply for and receive additional federal grant money, guaranteeing their ability to continue to operate and provide necessary services. Several of the community health center leaders in our district surprised me last month when they visited my office in DC, by presenting me with a plaque proclaiming me a “Rising Star” because of my “vital role in promoting the important work that Health Centers do.” As your Representative, I was extremely honored by the designation.

This same legislation did even more though to provide greater access to health care, especially for our seniors. Many doctors were about to consider turning Medicare patients away because the reimbursement payments were getting close to being lower than the cost of taking care of patients. The complicated formula set in place for deciding these payments was flawed, and the temporary patches Congress kept applying just weren’t good enough. This historical bipartisan bill fixed this problem and also included the first meaningful long-term entitlement reform in two decades.

Unfortunately, seniors who use Medicare are facing another challenge due to the President’s budget, which includes $77 billion in cuts to the Medicare Advantage (MA) program. I joined more than 300 of my colleagues in February in a bipartisan letter to the Centers for Medicare and Medicaid Services calling on them to protect MA and the high quality health plan choices it provides seniors and individuals with disabilities. I also recently led a bipartisan Texas Delegation letter with my colleague Henry Cuellar urging the Secretary of Health and Human Services to reverse a proposed cut to a specific form of MA plan that is utilized by over 20,000 seniors throughout the 23rd Congressional District of Texas. With over 15 million seniors enrolled in MA, it is vital that we strengthen Medicare, providing stability for them and their doctors.

One more way I am working to protect and expand access to quality health care is through the Information Technology (IT) Subcommittee I chair. Last month, we held a hearing with public and private sector stakeholders to examine the opportunities and challenges in IT healthcare delivery. Because of this exciting digital frontier, I believe that doctors will soon be able to perform medical examinations on patients in rural areas through computer applications and video, saving time, money and hopefully, lives. While the government has an oversight role in these emerging technologies, it is vital that we do not hamper innovation and create unnecessary barriers to development and adoption.

Hurd on the Hill: ¡A Su Salud!

Aumentando el acceso a cuidado médico de calidad

El “precipicio fiscal” que enfrentaban más de tres docenas de centros de salud comunitarios fue traído a mi atención por Nora Téllez, CEO de las Clínicas de Salud Vida y Salud en Crystal City. A menos que el Congreso tomara una decisión pronto, estas clínicas locales y miles más que operan en comunidades marginadas a través del país enfrentarían un 75% de disminución en sus fondos. “Desastroso” es la palabra que ella uso para describir el impacto potencial en su habilidad para ofrecer servicios vitales a la gente que depende en estos centros de salud locales.

Yo dijera que el bien que producen estas clínicas es incalculable, pero ellos actualmente le ahorran a la industria de salud un estimado de $24 mil millones de dólares cada año por ofrecer cuidado médico preventivo de alta calidad a sus pacientes, permitiéndoles evitar las citas intrahospitalario costosas y los viajes a la Sala de Emergencia. En el 2014, más de 217,000 pacientes en el Distrito Congressional 23 de Texas fueron atendidos por estas clínicas, que igualo a casi 850,000 de visitas médicas, dentales, y de salud mental. Más de 2,700 personas en nuestro distrito tienen trabajos debido a estas clínicas y sus impuestas económicas son más de $250 millones. Cuando uno considera los beneficios económicos y de salud, no hay duda que estos centros de salud son una inversión que vale la pena.

Afortunadamente, este congreso rápidamente tomo acción con H.R. 2, The Medicare Access and CHIP Reauthorization Act, una legislación bipartidista que evito que estas clínicas se caerán sobre ese precipicio fiscal que se enfrentaban. Mi equipo y yo también trabajamos con clínicas individuales para aplicar y para recibir subsidios federales adicionales, garantizando su habilidad para continuar a operar y ofrecer servicios necesarios. Varios de los líderes de la comunidad de centros de salud en nuestro distrito me sorprendieron el mes pasado cuando me visitaron en mi oficina en DC, a presentarme con una placa proclamándome como una “Estrella Ascendente” por mi “participación vital en promover el trabajo importante que hacen los Centros de Salud”. Como su Representante, me siento extremadamente honrado por la designación.

Esta misma legislación hizo aún más para proveer acceso al cuidado de salud, especialmente para nuestros mayores de edad. Varios doctores estaban a punto de rechazar a los pacientes de Medicare porque el reembolso de los pagos estaban cerca de ser más bajos que el costo actual del cuidado de los pacientes. La fórmula complicada para decidir estos pagos estaba defectuosa, y los arreglos temporales que continuamente aplicaba el congreso no era suficiente. Este histórico proyecto de ley bipartidista compuso este problema y también incluyo la primer significante reforma de derecho legal a largo plazo para las próximas dos décadas.

Desafortunadamente, los mayores de edad que ocupan Medicare se están enfrentando a otro reto a causa del presupuesto del Presidente, que incluye $77 mil millones en cortes al programa de Medicare Advantage (MA). Me uní con más de 300 de mis colegas en Febrero en una carta bipartidista al Centro para Servicios de Medicare y Medicaid llamándolos a que protegen el MA y la alta calidad de opciones de planes de salud que estos ofrecen a la gente mayor y a los individuales discapacitados. Hace poco, también dirigí una carta bipartidista de parte de la delegación de Texas junto con mi colega Henry Cuellar urgiendo al Secretario de Salud y de Servicios Humanas que retrase el corte propuesto  a una forma específica debajo de un plan de MA que utilizan más de 20,000 mayores de edad a través del distrito Congressional 23 de Texas. Con más de 15 millones de personas mayores matriculados en MA, es vital que fortalezcamos el Medicare, ofreciéndoles a ellos y a sus doctores estabilidad.

Una forma más en que estoy trabajando para proteger e expandir el acceso la salud médica de calidad es a través del Subcomité de Información Tecnología, la cual presidio. El mes pasado, tuvimos una audiencia con representantes del sector público y privado para examinar las oportunidades y los retos en el suministro del IT para el cuido de salud. Por medio de esta frontera digital fascinante, creo que los doctores pronto podrán desempeñar exámenes médicos con pacientes en áreas rurales a través de aplicaciones y videos de computadoras, ahorrando tiempo, dinero, y primeramente, salvando vidas. Mientras que el gobierno mantenga una participación de supervisión para estas tecnologías crecientes, es vital que nosotros no estorbemos la innovación al crear barreras innecesarias para el desarrollo y la adopción.